8. L'origine de la radioactivité

 

Il existe deux grandes catégories de radioactivité. La radioactivité dite naturelle qui provient donc de phénomènes naturels qui se déroulent dans la nature, et la radioactivité artificielle qui est produite par l'homme de différentes façons.

Le radon, gaz rare, est un élément radioactif, il représente 42% des expositions radioactives subies par l'homme. Le radon provient principalement d'autres isotopes radioactifs qui en se désintégrant deviennent des atomes de radon. Ainsi le radon s'échappe principalement des sous-sols de granite ou des volcans.

De plus il est présent partout à la surface de la Terre. Le radon 222 es le gaz le plus lourd, il a donc tendance à s'accumuler dans des endroits clos, par exemple les caves, le fond des vallées. On peut aussi noter que le radon est la deuxième cause de cancer du poumon en France après le tabagisme.

Le rayonnement tellurique provient des radionucléides présents dans les roches de la Terre, comme le granite. Ainsi certains minerais contiennent de l'uranium ou du thorium. Ce rayonnement est faible même si dans certaines régions comme la Bretagne, il peut être plus important, à cause de la forte présence de roches émettant ce rayonnement, par exemple le granite.


Les rayons cosmiques représentent 13% de l'exposition totale de la population. Ces rayons sont en fait des particules de haute énergie provenant de l'espace. Ils proviennent du Soleil et des explosions d'autres étoiles. Quand ces particules entrent dans l'atmosphère, elles entrent en collision avec les noyaux de l'air et provoquent une sorte de « cascade » de particules secondaires. Certaines de ces particules arrivent jusqu'à nous et l'Homme est ainsi exposé à des centaines de ces particules chaque seconde.


Comme dit précédemment l'activité humaine est l'autre source de rayonnements radioactifs. C'est principalement les activités médicales qui produisent ces rayonnements. Ainsi ces activités représentent 20% du total des expositions humaines à la radioactivité.

Enfin le reste de certaines activités humaines ne représente que 3%. On peut regrouper les activités minières et les centrales de charbon, l'armée, à cause d'essais nucléaires et de bombes nucléaires ou encore l'énergie nucléaire civile c'est à dire les centrales nucléaires, qui émettent parfois quelques particules et qui produisent des déchets nucléaires. L'énergie nucléaire civile n'est responsable que de 0,3% des expositions à la radioactivité.